Vincenzo Di Donato: «La misión de ZeClinics es lograr que la investigación mediante el pez cebra sea aprobada por las agencias reguladoras y la industria farmacéutica»

Vincenzo Di Donato: «La misión de ZeClinics es lograr que la investigación mediante el pez cebra sea aprobada por las agencias reguladoras y la industria farmacéutica»

Vincenzo Di Donato, director científico de ZeClinics. Fuente: página web de la empresa.

Vincenzo Di Donato es un investigador italiano de 34 años, experto en genética y biología molecular. Después de un master en biología molecular en la Universidad de Nápoles, obtuvo su doctorado en neurociencias por el Instituto Curie en París, donde eligió el pez cebra (zebrafish) como modelo animal para estudiar el desarrollo del sistema visual de vertebrados. Con su trabajo, ha contribuido a establecer técnicas innovadoras de edición genética basadas en CRISPR/Cas9. En 2017 Vincenzo se incorporó al equipo de ZeClinics en Barcelona como postdoc para sucesivamente cubrir la posición de jefe del área de genética a partir de 2019. Desde noviembre 2020, ocupa la posición de director científico de la empresa.

Solo para comenzar, ¿de qué se ocupa ZeClinics y cuándo nació exactamente?

ZeClinics es una empresa biotecnológica con una doble actividad. Por un lado, ofrece servicios innovadores tanto a la industria como a grupos académicos y, por otro lado, realiza investigaciones internas para el descubrimiento de nuevos fármacos. La compañía fue fundada en 2013 por 4 investigadores del CRG y de la Universidad Pompeu Fabra de Barcelona. Actualmente, ZeClinics tiene 32 empleados, incluyendo a dos de sus cuatro socios fundadores. La actividad de la empresa se basa en la explotación científica del pez cebra.

¿Cuáles son las ventajas del pez cebra, en comparación con otros modelos animales comúnmente utilizados en la investigación?

Son muchas las ventajas de este pequeño pez de agua dulce que cautivó mi interés científico hace ya más de 10 años. Entre ellas, puedo enumerar la alta homología genética con los humanos (más del 80%), lo que nos permite recapitular tanto mutaciones responsables de enfermedades en humanos como de estudiar el efecto de medicamentos. Además, el pez cebra se caracteriza por presentar un desarrollo embrionario muy rápido. La mayoría de los órganos están formados y son funcionales en 5 días, lo que permite acelerar los procesos experimentales. Otras ventajas son la transparencia de las larvas y la posibilidad de generar de forma relativamente sencilla líneas transgénicas a través del uso de proteínas fluorescentes para visualizar, desde órganos enteros, hasta una célula.

Tres adjetivos para describir el entorno de trabajo en ZeClinics. ¿Cuál crees que es la fuerza de tu empresa?

Familiar, innovador, internacional.

La fortaleza de ZeClinics se basa en la extensa experiencia de su equipo de investigación en la utilización biomédica del pez cebra, en estudios que van desde la toxicología, pasando por la genética hasta llegar a la medicina regenerativa. A esto se le suma uno de nuestros objetivos, que es el de lograr que la investigación mediante el pez cebra sea aprobada por las agencias reguladoras y la industria farmacéutica.

Exactamente, ¿cuáles son las tareas del Director Científico de una empresa? Si tuvieras que describir tu día típico, ¿cuáles son los elementos esenciales de tu rutina diaria?

Las principales tareas de un director científico en una empresa consisten en planificar el programa general de generación de servicios científicos, investigación y desarrollo, definir los objetivos de los proyectos y fijar sus presupuestos anuales. Otra tarea fundamental es la de definir, junto con los jefes de área y top management, las estrategias de innovación de la empresa basadas en la identificación de nuevos nichos de servicios e investigación por la cual estoy también en contacto constante con el área comercial y de marketing de la empresa.

En la realidad, cada día es una aventura en la que se pasa muy rápidamente de troubleshooting de actividades experimentales a diseño de proyectos para clientes y búsqueda de nuevos partners científicos. Esto fácilmente se traduce en muchas reuniones y unos cuantos cafés.

A nivel personal, ¿cuáles son las habilidades/características aprendidas durante el doctorado en la Academia que más te han servido durante el proceso de transferencia a la Industria?

Al terminar un doctorado tenemos la sensación de haber adquirido mucho conocimiento en un nicho de investigación, pero no somos conscientes de todas las otras habilidades que hemos desarrollado en el proceso. Yo también no me di cuenta hasta que fueron necesarias para mi día a día en el trabajo en la empresa. Entre estas están la capacidad de planificación y gestión de proyectos, la habilidad de realizar networking con colaboradores científicos, la experiencia en redacción de artículos y de proyectos para pedir financiación.

¡Y ahora la pregunta opuesta! ¿Hay alguna habilidad que no tenías o que has tenido que desarrollar casi desde cero una vez que comenzaste tu ‘viaje’ en ZeClinics?

Aunque durante el doctorado he tenido la suerte de hacer transfer de conocimiento experimental, estos últimos años he podido desarrollar habilidades de supervisión de personal, organización del trabajo de equipo y del empoderamiento de personas. A parte de eso, una de las aptitudes que he trabajado desde cero es la de pensar y diseñar proyectos de áreas de investigación totalmente distintas para terceros bajo presión y con tiempos de entrega estrictos. A esto se añade el intentar entender siempre la necesidad final del cliente y los recursos de los que disponemos.

Asumo que, en tu transición de la Academia a la Industria, no todo ha sido un camino de rosas. ¿Hubo momentos en que pensaste: ‘ ¿quién me hizo hacerlo? ¿Por qué he dejado la Academia?’?

Cuando te han hecho creer desde tus primeras experiencias en investigación que no hay camino posible fuera de la academia, ya solo tomar la decisión de trabajar en industria se hace complicado y te llena de dudas. Durante los primeros meses en ZeClinics ha habido momentos en los que la presión por entregar de proyectos me ha hecho echar de menos la libertad que tienes en la academia de trabajar exclusivamente en tu proyecto.

Ahora hablamos de igualdad de género: ¿cuál es el porcentaje de posiciones de alta responsabilidad ocupadas por mujeres en ZeClinics? ¿Tenéis un plan de igualdad de género que se pueda implementar?

Si se excluye el nivel de fundadores que está compuesto por cuatro hombres los demás niveles de alta responsabilidad están bastante equiparados en cuanto a género ya que 2 de 4 jefes de área y 1 de 2 directores son mujeres. ZeClinics siempre ha apostado por la igualdad de género y ahora cuenta con una plantilla compuesta al 50% por mujeres, por supuesto sin diferencias salariales para los mismos roles.

¿Cuál fue el capital inicial que se invirtió para crear la start-up? ¿Quiénes fueron los principales contribuyentes? ¿Cuánto afectó el apoyo (económico y psicológico) de amigos, familiares o colegas?

La empresa fue fundada con solo 4.000 euros, o sea 1.000 euros de cada uno de los 4 fundadores. Seguramente sin el apoyo psicológico de familias y amigos no hubiese sido posible arrancar. Dos años después, en 2015, entraron inversores gracias a un crowdfunding con 100k de capital invertido.

¿Cuánto son importantes la comunicación y la divulgación científica en una start-up como ZeClinics? ¿Hay un departamento especializado que se ocupa de ello? ¿Cuánto es complicado explicar vuestro trabajo a la ciudadanía?

Considerando que el modelo de pez cebra no se utiliza demasiado en el mercado de desarrollo de fármacos, la divulgación del modelo es un pilar fundamental en nuestro día a día. Para esta tarea, tenemos un departamento de marketing dedicado exclusivamente a preparar el mensaje y los materiales necesarios. Utilizamos como canales tanto las redes sociales como nuestra página web. Un acontecimiento reciente ha sido la creación de un blog donde se pretende que el mensaje que llega a la comunidad científica sea procedente de los investigadores especializados en las diferentes áreas de investigación de la empresa.

La compañía ha cambiado y ha crecido mucho en los últimos años, así que asumo que la forma en que comunicáis internamente también haya cambiado mucho. ¿Cómo la gestionáis? ¿Tenéis una intranet, una lista de correo o herramientas/software que os puedan ayudar?

Este ha sido uno de los aspectos que ha ido evolucionando desde el principio de nuestra actividad. Actualmente disponemos de un software interno que nos permite compartir áreas de trabajo virtuales y varios canales de comunicación. Además, cuando se trata de Project management y coordinación de trabajo experimental, hemos implementado un software específico que permite desarrollar nuestras tareas del día a día con facilidad.

¿Cuál es el valor económico de ZeClinics hoy en día? ¿Cómo ves el futuro de ZeClinics en los próximos 5 años en términos de personal y en términos del valor económico de la empresa? Ahora una predicción aún más compleja: ¿y en 10 años?

Valorar una empresa biotecnológica es uno de los retos financieros más complicado porque ciencia y descubrimientos con elevado potencial de impacto en la sociedad no son solo números. Igualmente, siendo un negocio y con oportunas metodologías de cálculo y valor teórico, hoy en día ZeClinics tiene un valor económico de aproximadamente €15M. Las previsiones a 5 años podrían proyectar la compañía a un tamaño mediano con cerca de los 40 empleados y un valor alrededor de €50M. ¡¡¡Y a 10 años ojalá esté listada en Nasdaq!!!

Muchas gracias Vincenzo por tu tiempo y por esta entrevista. ¡Ha sido un placer hablar contigo sobre ZeClinics y de tu pasaje de la academia a la empresa!

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