Estudian las migraciones de los insectos a través del ADN del polen

Estudian las migraciones de los insectos a través del ADN del polen

Una nueva técnica de secuenciación masiva de ADN, llamada ADN metabarcoding, permite desvelar las rutas migratorias de los insectos gracias al polen que transportan.

La polinización entre continentes por insectos migratorios es posible y variedades de plantas geográficamente muy alejadas se pueden mezclar.

La secuenciación del ADN del polen transportado por insectos puede ser utilizada para rastrear sus migraciones, según describen los autores de un trabajo publicado en la revista Molecular Ecology Resources.

Unas pequeñas regiones de ADN polínico, explican los investigadores, funcionan como marcadores que, como si fueran códigos de barra, permiten identificar las plantas a las que el polen pertenece y de las cuales los insectos succionaron el néctar. Conociendo en qué zona se hallan estas plantas es posible trazar las rutas migratorias de los insectos.

Los investigadores del Instituto de Biología Evolutiva (IBE), centro mixto de CSIC y Universitat Pompeu Fabra, del Instituto de Botánica de la Academia Polaca de Ciencias y de la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB) han desarrollado un nuevo protocolo, más directo y simple de los anteriores, para el análisis metabarcoding del ADN del polen, y lo han aplicado a el estudio de los viajes de larga distancia de un modelo emergente para la investigación de migración de insectos: la mariposa cardera Vanessa cardui.

Los científicos han analizado el polen recolectado de una muestra 47 ejemplares de la mariposa cardera, capturados en la costa mediterránea española durante la primavera, con el objetivo de evaluar las posibles llegadas desde África.

El análisis ha revelado la presencia de polen de 157 especies de plantas de 23 órdenes diferentes, muchas de las cuales se encuentran exclusivamente en el continente africano.

Estos datos confirman que las mariposas migratorias colonizan, en la primavera, el sur de Europa desde África tropical, atravesando cada año el desierto del Sáhara.

El trabajo, además, demuestra por primera vez que la migración de larga distancia de los insectos permite la mezcla de variedades de plantas que se encuentran en diferentes continentes, gracias a la polinización transcontinental.

“Es un fenómeno a tener en cuenta tanto en plantas silvestres como en plantas cultivadas” ha explicado Roger Vila, científico titular del IBE que ha contribuido al estudio.

“Esperamos que la técnica abra una nueva vía de investigación que, junto con las actuales, permita clarificar qué insectos migran, cuándo y qué rutas siguen, porque aún desconocemos el impacto de la migración de los insectos en los ecosistemas y en la transmisión de enfermedades” ha añadido el investigador postdoctoral en el IBE y primer co-autor del artículo Gerard Talavera.

Los insectos representan la fracción principal de la biodiversidad del planeta y son actores clave para los ecosistemas, especialmente como polinizadores, afirman los científicos. A excepción de algunas especies emblemáticas, como la langosta migratoria y la mariposa monarca, cuyos movimientos geográficos se han estudiado en profundidad, muchas rutas son aún desconocidas.

Hasta la fecha el seguimiento de las migraciones se efectuaba aplicando métodos menos eficaces, menos directos o más largos como: la captura, el marcaje y la posterior recaptura de ejemplares de insectos, el análisis de los isótopos de hidrógeno o de carbono presentes en sus tejidos orgánicos o bien la identificación de los granos de polen mediante el microscopio óptico y electrónico. Todos estos métodos presentan limitaciones y dificultades técnicas, razón por la cual este campo de investigación continua siendo ampliamente inexplorado.

La aplicación de la técnica de ADN metabarcoding supera en parte estos inconvenientes y permite desvelar los movimientos migratorios con más ‘facilidad’. El nuevo método abre, así, nuevas posibilidades para el estudio de este fenómeno natural tan fascinante como desconocido.

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